Peter Houlihans PB

The  resurrection  of  a  1963  Vauxhall   PB  Cresta.


Brief  History:

            I  was  looking  for a    2.6  PB  Cresta,  a  car  with  a  sound  chassis  and  body.  The  condition of  everything  else  was  less  important  initially as  it  could  be  dealt  with  in  due  course.  The  car  selected  had  been  standing   partially  dismantled  for  some years  and  being  sound  but  scruffy,  ticked  all  my  boxes.  The  first  owner  (?)  kept  it until  1978  by  which  time  it  had  covered  52,000 miles,  the  second  owner  had  raised  this  to  56,000  by  the  time  I  bought  the  car  in  2003.

            The  engine  was  noisy  (piston  slap),  the brakes  seriously  sticking  (master  cylinder)  and  the  electrics  unknown   so  the   car  was  trailered  home,  where  we  had  to cut  the  flexible  brake  pipes  to  release  the  disc  brakes  to  unload  the  car.


Brief  Objective:

            To  return  the  car  in  the  short  term  to  a  condition  where  it  would  pass the  MoT  and  be  therefore  legally  mobile under  its  own  power,  before  embarking  on  the  less  urgent  items.

In  the  long  term  I  wanted  a  reliable  car  which  I  could  use  as  a  spare  car  as  necessary  and  for  pleasure.


Stage 1:  To  pass  the  MoT.

            Overhauling  the brakes  had  become  the most  urgent  item  on  the  list  as  we  live  at  the  top  of a  hill, the  driveway  slopes   steeply  down  to  the  road  and  the  majority  of  the  work  would  have  to  be  done  on  the drive.  This involved  replacing  the  servo,  the  master  cylinder,  flexible  brake  hoses,  wheel  cylinders  and  of  course  the  fluid.  This  was  largely  achieved  with  the  car  jacked  to  a  dizzy  angle  held  only  with  blocks  of  wood  behind  the  wheels.

            Next  it  was  the  turn  of  the  bodywork,  and  all the  bolted  panels  were  removed  and  then  dealt   with  one  at  a  time.  The  loose  under-seal  was  removed,  the  panel  primed  and  new  under-seal  applied.  Box  sections  and  doors  were  treated with  copious  quantities  of  Waxoyl.

            Externally  the  panels  needed  TLC  and  were  primed,  filled  and  flatted  until  an  acceptable  surface  was  achieved.  The  roof was  a  special  case,  having  been  subjected  in  the long  term  to  bird  droppings  which  had  destroyed  the  paint  through  to  the  metal  in  several  places.  Gradually the  panels  came  up  to  an  acceptable  standard  and  the first  layer  of  top-coat  colour  was  applied.

            At  this  stage,  the  lights  and  all  things electrical  were  tested  and  reconnected  and  a  stainless  exhaust system  fitted.

            Now  we  were  focusing  on  the  MoT  test, the  tyres  were  good,  the  brakes  worked  well,  steering and suspension  had  no  wear  and  responded  to  greasing,  in  fact  most  of the  expected  problems  melted away.  All  except  that  is  for  the  matter  of  the  seat-belts,  they  were  fitted  but  were  dirty,  frayed  and  jammed.  At  this  point  the  law  is  kind  to  cars  of  a  certain  age.  It  is  necessary  for  post  1963  and  pre-1966  cars  to  have  the  anchorage  points  fitted  (but  not  the  belts)  and  the  anchorages  must  be  sound.  After  1966  the  belts  must  be  fitted to  those  anchorage  points.  The  solution was to  remove  the  belts from  the  car  and  replace  them  with  new  belts  at  an early opportunity,  but  not  necessarily before  the  MoT.

JMJ  passed  the  Mot  with  flying colours  albeit  without  bumpers  (no brackets) no chrome  and  no seat-belts.

Stage  2:  Now for  the  real work.


            Then  the  real work  began,  but  the  car  was  mobile  and  able  to  drive  to  appointments  under  her  own  power. 

The  engine  needed  attention  and  accepting  that  it  needed  major  surgery,  I  contacted  the  previous  owner  who  I  knew  had  fitted  piston  rings,  to  find  out  whether the  engine  had  been  re-bored.  It  had  not,  so  a  30  thou  re-bore  was  undertaken  to  correct  the  piston  slap  and  while  the  head  was  removed,  it  received  hardened  valve  seats  to  enable  the  car  to rum  on  unleaded  petrol. 

The  work  included  regrinding  the  crank,  new  pistons,  seals  and    bearings.  A  new  alternator,  solenoid,  flywheel ring-gear,  clutch,  timing  chain  and  water  pump were  fitted  at  this stage  and  the  starter motor  overhauled.  To  enhance  reliability  an  electric  petrol  pump and  in-line  filter  were  fitted.  The  previous  owner  had  expressed  some  concern  about  being  unable  to  restart  the  car  when  warm,  and  a  manual  choke  carburettor  was  fitted  to  correct  this  (successfully).

The  next  stop  was the   spray  shop  to  complete  the  re-spray  professionally,  and  the  top coats  of  Silver  Sage  and  Deerskin  were  applied  to  the  body  and  roof  respectively.  It  was  then  possible  to  refit  the  bumpers  and  all the  body chrome  which,  with  the  white  wall tyres,  completed  the  external  work.  I  also  fitted  a  sturdy  tow-bar,  to  discourage  others  from amorous  parking.

The  interior  had  not  received  any  attention  to date,  and  the  scant  remnants  of carpet  only  served  to  give  a  clue as  to the colour  and  quality  to  be  matched.  The  front door  cards  needed  replacing  due  to  water  ingression  although  the  vinyl  coverings  and  arm-rests  were  re-useable.  The  leather  upholstery  is  serviceable  for  now,  but  is  likely  to  be  the  next  cause  for  major  expenditure. The  rest  of  the  interior  responded  to  a  good  scrub  and  some  polish.

New  carpets  were  sourced  from  a firm  who  has  patterns  for  pre  and  post  war  cars,  offering  a  selection  of  colours  and  qualities  correctly  piped  at  the  edges.  Replacement  seatbelts  were  sourced  from  the  internet  and  fitted.




There will  always be  something  needing  attention  as  a  car  of  this  age  thrives  on  TLC,  but  for  now  she  is  up and  running  (rather  well)  and  the  “Running  In  Please  Pass”  in  the  rear  window  is  the  only  clue  to amount  of  effort  needed  to  resurrect  a  1963  Vauxhall  PB  Cresta  to  run  and  enjoy  for  another  50  years.